Nitrato de Amonio

publicado a la‎(s)‎ 26 sept. 2013 10:12 por CEACA UAQ   [ actualizado el 26 sept. 2013 10:12 por Miguel Rea ]
La molécula de esta semana es el nitrato de amonio. El nitrato de amonio es un compuesto comúnmente usado como fertilizante. Efectivamente, las plantas necesitan nitrógeno para crecer y para varios procesos metabólicos, incluyendo la fotosíntesis. De hecho, el nitrógeno es un componente de la clorofila, la molécula responsable de la fotosíntesis, por lo que un buen suministro de nitrógeno ayuda a las plantas a producir más biomasa aprovechando la energía del sol. Las hojas de una planta con un buen suministro de nitrógeno son más verdes y eso incrementa, por ejemplo, la producción de frutos. El nitrato de amonio es un buen fertilizante porque tiene un un alto contenido de nitrógeno en una forma que puede ser fácilmente absorbido por las plantas. El nitrato de amonio puede aplicarse en cualquier época del año y altera de forma mínima el pH del suelo. Aún más, el nitrato de amonio es mucho más barato que otros fertilizantes y también por esa razón es un producto muy popular entre los agricultores de todo el mundo.
Si el nitrato de amonio se coloca en agua ocurre una reacción endotérmica. Es decir, la solución absorbe calor del exterior y se enfría; algo similar a lo que ocurre cuando se disuelve agua y sal. Por esa razón, el nitrato de amonio se usa en la manufactura de compresas frías instantáneas. En ese caso la compresa consiste de dos compartimentos, uno donde se coloca el nitrato de amonio y uno que contiene agua. Al requerirse, la compresa se manipula para mezclar los dos ingredientes. La compresa se enfría tanto que se pueden alcanzar temperaturas de hasta 7 C. Si una solución que contiene nitrato de amonio se calienta cuidadosamente se formará óxido nitroso (N2O), un gas de efecto invernadero que también es usado como anestésico en consultorios dentales, para aumentar la potencia en autos modificados y también conocido como gas de la risa.
El nitrato de amonio se usa también para fabricar explosivos. Se estima que 24% de la producción mundial de nitrato de amonio se usa para la fabricación legal de explosivos. Sin embargo, debido a que es barato y fácil de obtener, bien sea por compra directa o por síntesis, el nitrato de amonio es también la materia prima preferida de grupos terroristas para la fabricación de bombas. Esos dispositivos, conocidos como explosivos ANFO, por ser una mezcla de nitrato de amonio y aceites combustibles, son fáciles de construir y usan la capacidad del nitrato de amonio de ser un fuerte oxidante. El coche bomba del atentado de 1995 en la ciudad de Oklahoma, Estados Unidos, perpetrado por el exmilitar estadounidense Timothy McVeigh y que cobró la vida de 168 personas e hirió a más de 600 usó 1800 kilos de nitrato de amonio en su fabricación. Muchos otros atentados terroristas alrededor del mundo han usado nitrato de amonio. Por esa razón, en muchos países, la compra de nitrato de amonio está altamente regulada. 
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